Tutoriales de diseño web

HTML5, CSS3 y JQuery

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Unidades de medida CSS

Escrito por Eugenia Molinero

Al comenzar a maquetar un sitio web surge la necesidad de decidir tamaños, acotar dimensiones o establecer el cuerpo de los textos. Las medidas se expresan por un número entero o decimal (se usa punto para los decimales) seguido de la abreviatura de la unidad de medida utilizada sin dejar espacio. Cuando el valor es igual a 0, no es necesario agregarle una unidad de medida.

p {font-size: 18px}
h2 {font-size: 2.2em}
article {width:30%}

En CSS se pueden utilizar diferentes unidades de medida y no existe "la más recomendable". Es necesario conocerlas y saber cómo funcionan en el contexto para evaluar cuál es la más conveniente en cada caso.

Las unidades se dividen en dos grupos: absolutas y relativas. Básicamente las unidades absolutas definen su valor de forma concreta y determinada, por ejemplo el centímetro. En cambio las medidas relativas lo hacen tomando otro elemento de referencia y a veces su contexto. En el caso del porcentaje, por ejemplo, cuando se indica sobre el valor width, éste se toma respecto del elemento contenedor. Es decir que, si tengo un contenedor que mide un ancho máximo de 1000 px y dentro coloco una <div> con un ancho de 25%, esta medida se tomará respecto de los 1000 px del contenedor, por lo tanto, en principio medirá 250px, pero si el contenedor se achica se achicará también.

Un poco más en detalle

Medidas absolutas:

Su valor se encuentra definido en términos concretos y de manera medible. Esto quiere decir que no depende de otro valor de referencia, ni del contexto.

mm: milímetros.
cm: centímetros.
in: pulgada ("inches", en inglés). Una pulgada equivale a 2.54 centímetros.
pt: puntos. Un punto equivale a 1 /72 de pulgada, es decir, unos 0.35 milímetros.
pc: picas. Una pica equivale a 12 puntos, o aproximadamente a 4.23 milímetros.
px: pixel. Es la unidad mínima de resolución de la pantalla. En realidad suele considerársela una unidad absoluta, relativa o híbrida dependiendo del criterio que se analice.
Si analizamos que el pixel es una división física de la pantalla podríamos decir que corresponde definirla como unidad absoluta. Sin embargo, en los diferentes dispositivos estos pixeles tienen variaciones de tamaño, que aunque son mínimas y a veces imperceptibles, dan pie a que algunos autores la consideren unidad relativa.

La principal ventaja de las unidades absolutas es que su valor es el que está expresado y el que se va a aplicar, no hay que hacer cálculos intermedios. Sin embargo, a pesar de esta aparente ventaja, no son las más utilizadas ya que resultan poco adaptables a la multiplicidad de dispositivos.

Unidades relativas

Las unidades relativas no son valores exactos sino que se calculan a partir de otro valor de referencia. A pesar de parecer más difíciles de calcular son las más utilizadas en el diseño de sitios web responsive por su adaptabilidad a los diferentes dispositivos.

Porcentaje (%), es una de las unidades relativas más utilizadas. Su valor está calculado siempre en base a otro elemento. Si lo aplicamos sobre una fuente es relativo al tamaño de la fuente declarada en el contexto, pero si lo aplicamos al width de un elemento entonces es relativo al ancho de su contenedor.

Unidades relativas a la tipografía

em: unidad relativa al tamaño de texto definido en un determinado contexto. El em es una unidad que proviene del diseño tipográfico y equivale al espacio que ocupa el ancho de una letra M ("m" mayúscula) de un determinado cuerpo y alfabeto. El em hace referencia al tamaño de letra que se está usando.

Cuando se utiliza la unidad em, es imprescindible conocer el valor de referencia, de lo contrario saber que un texto tiene 1em ó 5em no nos dice realmente el tamaño de la letra.

Cuando se asigna una medida en ems, su referencia es el tamaño de letra del primer elemento contenedor que tenga establecido un tamaño de letra.

<article>
<h2> Título </h2>
<p> Texto del párrafo </p>
</article>
article {font-size:18px}
h2 {font-size: 1.5em}
p { font-size: 0.9em}

El font-size de 18px definido en el article, lo convierte en el valor de referencia para calcular la medida del h2 y del p. En este caso el <h2> equivale a 27px, y el <p> mide 16px.

Si este elemento no se encuentra contenido en ningún otro, entonces la referencia es el tamaño de letra establecido en el <body>. Por último, en el caso de que no haya definido un font-size en el body, entonces se toma el valor por defecto establecido por los navegadores. La mayoría de los navegadores define el tamaño de los párrafos en 16px, el valor del em entonces será equivalente a 16 px. En tal caso, si indicara que el line-height sea de 1.5em, estaría diciendo que mida 24px.

ex: unidad relativa a la altura de la letra "x" minúscula de un determinado cuerpo y alfabeto. También es un concepto proveniente del diseño tipográfico.

rem: funciona igual que el em, con la diferencia que es relativo al valor de la fuente del elemento html, y no tiene en cuenta el valor heredado o del elemento que lo contiene.

Entonces... qué nos conviene usar?

Si bien se recomienda el uso de las unidades relativas, especialmente en el diseño responsive, es conveniente conocer cómo funciona cada una de las unidades de medida y aplicarlas según convenga. Mayormente se utilizan píxeles y porcentajes para definir la estructura del documento. Por ejemplo, se puede dar medida al container usando px y aprovechar cierta flexibilidad que nos da el max-width, y definir el ancho de las columnas en porcentajes.

Para los textos y para algunas medidas como padding y margin se recomienda el uso de ems. Pero puede ocurrir que necesitemos que algunos elementos queden siempre del mismo tamaño y no se deformen, entonces en esos casos podemos aplicar unidades absolutas.

Nota: cuando la unidad es 0 no hace falta indicar la unidad de medida.

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